¿Qué es potasio?

El potasio es un mineral que se encuentra en ambientes naturales. Este elemento químico forma parte de la tabla periódica de los elementos donde recibe el nombre de metal alcalino. El símbolo del potasio es K (que proviene del latín Kalium) y su número atómico es el 19.

En 1807, el inglés Humphry Davy descubre por primera vez el potasio. Cuando se obtuvo el potasio, significó un paso realmente importante ya que permitió el descubrimiento de otros elementos: gracias a la reactividad del potasio se hicieron procesos de descomposición y combinación con otros reactivos y allí surgieron otros elementos como el silicio, el boro y el aluminio.

El potasio es un elemento químico que tiene períodos de oxidación muy rápidos en contacto con el aire. Químicamente, su apariencia es similar al sodio. Como características del mineral podemos decir que es liviano y ligero, y si bien es un sólido, se corta muy fácilmente con un pequeño cuchillo. Si el potasio se cocina, arde con llama violeta. Cuando no está expuesto al aire, el potasio presenta un color plateado. El potasio debe ser protegido del aire para prevenir la corrosión del metal por el óxido e hidróxido. Como otros metales alcalinos, el potasio reacciona violentamente con agua, produciendo hidrógeno.

El potasio puede extraerse en una mina o directamente del mar o lugares con ríos o lagos. Sin embargo, cuando se explota algún ecosistema acuático deberá saber que el nivel de sodio es mucho mayor que el de potasio. El potasio puede consumirse a través de las hortalizas y las frutas. El brócoli, la remolacha, la berenjena, la coliflor, las bananas, el aguacate, el melocotón, la cereza y la ciruela tienen un alto nivel de potasio.

Dentro de un organismo humano, el potasio está principalmente vinculado con el mantenimiento del agua. Sin embargo, también está involucrado en la contracción muscular y la regulación de la actividad neuromuscular. Por ese motivo cuando una persona sufre, por ejemplo,  de calambres en sus extremidades se le aconseja consumir potasio para contrarrestar los efectos. Si un organismo tiene niveles de potasio muy bajos, pueden advertir cuadros de diarrea, vómitos, deshidratación, debilidad muscular y fatiga, calambres, arritmias cardiacas, y problemas respiratorios.

El potasio es un mineral necesario para la vida de los deportistas ya que promueve el desarrollo muscular. Cuando se consume mediante alimentos, el potasio es absorbido de forma rápida por el organismo desde el intestino delgado. Entre 80 y 90% del potasio ingerido es excretado en la orina, el resto es perdido en las heces.